January 12, 2010 11:55

Christian Boltanski at The Grand Palais : A cold heart in an ephemeral hell

by Tatyana FRANCK

Two frenzied exhibitions

Christian Boltanski, a French artist born in 1944 who will represent France at the Venice Biennale in 2011, is burning rubber as he rings in the new year 2010 with two simultaneous exhibitions: Personnes (People) at The Grand Palais and Après (After) at MAC / VAL of Vitry-sur-Seine. In an interview given for January’s edition of the magazine Art Actuel, Christian Boltanski explains that "the common inspiration [for the two exhibitions] is very vast, and is to be found in Dante's Inferno. There is no visual or formal relationship between them. They are two circles. They are two totally different projects that at the same time, correspond; but very briefly: the Grand Palais is the place of the killing and MAC / VAL is purgatory. Themes to ponder (...):God's choice and chance. "

The bitter tasting palace

A major confrontation for outstanding art, MONUMENTA, annually invites a internationally renown contemporary artist to fill the Grand Palais’ 13 500 m² with a masterpiece specially designed for the occasion. Both visual and acoustic, the new installation created for the Grand Palais allows Christian Boltanski to reflect on the issue of fate and the inevitability of death. Inside the nave, the artist has installed a mountain of clothing 11 meters high, above which hovers a crane that takes and rejects clothes... The artist asks: "why take this one and not the other? ... When we arrive at a certain age, it’s a bit like walking in a minefield. Some friends have disappeared. We continue on, but maybe tomorrow, we'll blow. It’s sort of like there’s a great hand with a finger above us motioning: Take this one and not that one over there. "

Beating a record

The Grand Palace is also presented as a "huge factory" (in the words of the artist): 400 heart beats resonate at the same time; and each beat is relayed by loudspeakers placed around the exhibition space. During the exhibition, Christian Boltanski continues his collection of heartbeat recordings for the upcoming project The Archives of the Heart which will be displayed next summer on Japan’s Teshima Island during the Setouchi Art Festival (http://setouchi-artfest.jp/en/about/) (http://setouchi-artfest.jp/en/about/)). Visitors at the Grand Palais exposition are invited to record the sound of their beating heart and then donate it to the artist. All the sounds collected will be presented in a room where visitors can ask to listen to the heart of this or that person who will be at that moment, perhaps dead.

The Grand Palais of discovery

Boltanski primarily associates the Grand Palais with childhood or the 1950s, when he went with his family. In the eyes of the artist, the Grand Palais has a specific past and architecture: "Contrary to a classic museum exhibition where the art parades before our eyes, the Grand Palace is a place conducive to an experience that immerses the viewer. All the space is part of the work. The sound, the temperature, the materials used, the promenade, the reaction of visitors: all the elements are combined together to create a global art project. He concludes: "I wouldn’t do the same work here that I’d do at the Pompidou Center or the same piece I’d do in a garden."

Viewers should be warned

The work presented at the Grand Palais is a transient creation. According to the will of the artist, its components will be recycled after the exhibition. Boltanski designs his work as a show or theater: "Every place should be a place where one imagines how the audience will receive what is presented, and what kind of audience will come." For example, in the framework of the exhibition Après (After) at MAC / VAL, "You pull back a curtain and enters a room where a video that delves into the heart of a crowd will be projected. After crossing the room, you arrives in a sort of Arab village made out of large cubes: 50 metal structures, each 6 meters high, covered with floating black tarps. The idea is the visitor to get lost in a maze. Along the way you meet models – who are possibly angles - who will ask you about your life’s history and how you made it along the way(...). You have now arrived in the second circle, which is infinite and mysterious. It’s the place of questioning. "

Boltanski is chilling

Christian Boltanski deliberately chose to exhibit at the Grand Palais in winter: "It's going to be cold and the cold is part of this work. Being cold, anxious or upset, seeking out the exit, wanting to try and find life at all costs is an experiment. The question of cold and winter is at the heart of Boltanski’s work as he himself observes it: "We don’t see things in the same manner if we’re wearing a heavy coat or if we have the sun in the eyes. " The artist has even requested that the heat be turned off.

Chronicle of a Death Foretold

In an interview accorded to Beaux Arts Magazine, Boltanski speaks of his ultimate work which will end in his death: "Starting January 2010, four cameras will shoot my studio 24/7, whether I’m there or not. The images are sent live to a semi-artificial cave in Tasmania, under a contract that I signed with a collector. Boltanski ironically states that : the billionaire who financed the project "has bet that I will die within eight years. Meanwhile, he pays me a lifetime. If I die before he wins because he has paid less than expected. If I die after I win. Meanwhile, the DVDs accumulate and, as long as I'm alive, he can not use them. (...)From the beginning, I have always wanted to put my life in a box. This project is part of that. It’s also a good retirement package. "

Note: The light of the exhibition is made of continuously lit neon, giving a very cold atmosphere. In these circumstances, the best time to visit is late evening, at dusk.

The Nave of the Grand Palais
The Grand Palais
avenue Winston Churchill
75008 Paris

http://www.monumenta.com (http://www.monumenta.com)

Hours:
Every day except Tuesday
From 10h to 19h Monday and Wednesday
From 10h to 22h Thursday-Sunday


INTERVIEW DE BOB CALLE

Robert Calle, plus connu sous le nom de Bob Calle, est non seulement cancérologue et ancien directeur de l'Institut Curie à Paris mais aussi un important collectionneur d'art contemporain. A sa retraite, Bob Calle a pris en charge la direction du Carré d'art de Nîmes de 1993 à 2000. Ami proche de César, Arman, Martial Raysse et Christian Boltanski, Bob Calle est l’auteur de nombreux ouvrages dont Christian Boltanski, Livres d'artistes (1969-2007), Editions 591, 2008 et Archives, Christian Boltanski 01, Editions 591, 2009. Ce dernier ouvrage est le sujet de l’interview qu’il a bien voulu accorder à ArtyParade.

ArtyParade: Bob Calle, pourquoi avez-vous choisi Christian Boltanski comme sujet de votre dernier ouvrage ?

Bob Calle: A ma retraite en 1993, j'étais très content et je me suis dit " Enfin, tu n'as rien à faire !" mais au bout d'un mois, je me suis dit "qu'est ce que tu vas faire aujourd'hui ? ". J'ai alors pensé que Christian Boltanski m'avait dit un jour "si tu veux faire mon catalogue raisonné...". Il m'avait dit cela deux ou trois ans auparavant comme une boutade... Je suis donc allé le voir. Et il m'a dit : "ah oui, d'accord, d'accord !...". J'aimais beaucoup le travail de Boltanski, et nous lui avions organisé une expositon à Nîmes en 1989. Je le connais depuis 1969, date de sa première exposition à la galerie Daniel Templon. C'était en réalité sa deuxième exposition. La première était uniquement composée de peintures et de mannequins. Après, il a renié cette époque mais maintenant, il l'accepte.

AP: Connaissiez-vous le personnage avant de connaître son oeuvre?

BC: Non, je les ai connus en même temps. Je suis allé dans son atelier, le grenier de chez ses parents et c'est à ce moment que je lui ai acheté quelques oeuvres. Pour la collection de Nîmes, j’essayais toujours de ne pas avoir une seule œuvre, un échantillonage mais d’en avoir cinq ou six, naturellement en fonction du prix de l’artiste. Pour Richter, Polke, nous n’en n’avons pas cinq mais trois, ce qui n’est déjà pas mal!

AP: Considérez-vous votre ouvrage comme un catalogue raisonné?

BC: C’est un livre en deux parties :
1° Les pages bleues correspondent aux premières années.
Les activités de Christian Boltanski – Envois, expositions d’un jour, activités répétitives, performances…– étaient éphémères, allaient dans plusieurs sens et souvent se recoupaient, voir même se chevauchaient. Par exemple, Christian Boltanski a participé à une exposition au Centre Américain qui n’a duré qu’un jour. Installation et destruction. C’était en fait une performance.
J’ai donc essayé de classifier tout cela et de le rendre plus clair. Christian Boltanski ne possédait pas d’archives complètes. Il a fallu les reconstituer.
2° Les pages blanches correspondent au catalogue raisonné des œuvres avec leurs descriptions, les lieux d’exposition, les propriétaires successifs…

Il faut aussi rappeler que sa première activité de peintre a commencé très tôt, quand il avait 14 ans. En 1968, il a exposé ses tableaux au cinéma Ranelagh. En 1969, il écrit : "ma vraie activité artistique commence en 1969, pas avant". Nous avons inclus une quinzaine de peintures, dans des collections privées, sur les 200 qu’il a dû faire.

AP: Votre catalogue a-t-il vocation à être exhaustif?

BC: Il ne le peut pas. Il y a toujours des oublis. Un ami auteur d’un catalogue raisonné m'a dit : "j'ai mis 12 ans à le faire et 8 ans de plus pour les rectificatifs!"
Le catalogue 01 qui comprend déjà deux cent oeuvres s'arrête en 1974. D’autres fascicules suivront. Toutes les oeuvres connues sont déjà enregistrées.
La plupart des catalogues raisonnés sont assortis d’un livre additionnel qui recense les oublis. Il y a aussi le problème des artistes qui refusent de reconnaître certaines de leurs oeuvres. L'artiste a le droit de détruire des oeuvres qui ne sont pas dans le commerce car tant que l'oeuvre n'est pas divulguée, elle est à la disposition de son auteur.

AP: Avez-vous rencontré des faux?

BC: Oui mais pas beaucoup, seulement trois. Ces faux étaient évidents! Nous avons pu en faire retirer deux dans des salles de ventes.

AP: Vous évoquez cette intervention en salle de ventes. En tant qu'expert, spécialiste de l'oeuvre de Bolstanski, vous pouvez délivrer des certificats d'authenticité. Le faites-vous?

BC: Non. Christian faisait quelques fois des certificats d'authenticité. Maintenant, ce qui fait foi, c’est le catalogue raisonné.

AP: Comment Boltanski a-t-il envisagé son exposition au Grand Palais?

BC: L'oeuvre de Boltanski, intimiste, se passe très souvent dans l'obscurité. C’est très différent du Grand Palais. Il a trouvé des idées.

AP: Les oeuvres postérieures à 1974 feront d'objet d'un deuxième opus?

BC: Si j'ai le courage... C’est toujours très difficile de réaliser un catalogue raisonné.

AP: Pour les multiples, quel est le nombre d'exemplaires au-delà duquel vous considérez qu'une oeuvre n'est plus originale?

BC: Trois exemplaires. Mais la plupart de ses pièces sont uniques. Quelques œuvres, moins de dix, des photographies ont été éditées à trois exemplaires. Il aussi fait quelques multiples, essentiellement pour des oeuvres de bienfaisance, des écoles... Ces multiples ne sont pas recensés dans le catalogue. Il n'en n'a pas fait assez pour justifier un catalogue.

Un premier livre, édité en 2008 [N.B. Christian Boltanski, Livres d'artistes (1969-2007)] recençait les 78 Livres d'artistes que Christian Boltanski a édité. Ces livres sont passionnants car ils concernent à quelques exceptions près trois thèmes qui reviennent constamment dans son œuvre : son enfance, la vie des autres et la mort.


Consultez les livres de Bob Calle sur le site extrêmement bien fait des Editions 591 (http://editions591.com/) !

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